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小川未明 Ogawa Mimei’s 「赤い蝋燭と人魚」 The Mermaid and the Red Candles

Summary in English

In a dark northern sea, a pregnant mermaid lived, lamenting the loneliness of the sea and worrying that her unborn child would suffer the same fate. Dreaming of a happier life for her child in the world of humans, the mermaid decided to leave her baby on land despite knowing they would never meet again. She swam to a shrine on a small hill by the coast.

The next morning, an elderly couple who owned a candle shop found the mermaid’s abandoned child near the shrine. Believing it to be a divine blessing, they raised the child with great care, and she grew into a beautiful daughter.

Inspired to draw fish and shells on white candles using red paint, her creations quickly gained popularity, bringing prosperity to the candle shop and the town. The candles were believed to protect fishermen at sea, increasing their fame even more.

However, nobody noticed the growing weariness of the daughter, who continued to draw despite the pain in her hands. She longed for the northern sea and often gazed at it tearfully.

A traveling merchant, hearing of the girl’s talent, convinced the now-greedy elderly couple to sell her. Despite the daughter’s pleas to stay, they turned her away heartlessly. She was taken away in a cage on a moonlit night, leaving behind a red-painted candle as a sorrowful keepsake.

Later, a pale woman with wet hair bought the red candle from the shop, paying with seashells.

That night, a storm wrecked many ships at sea. From then on, every night a red candle was lit at the shrine, causing violent storms. The townspeople, fearing divine punishment, deserted the shrine and the town, leading to its eventual demise.

The story ends with the coastal town vanishing, a tragic consequence of the elderly couple’s betrayal and the unfulfilled longing of the mermaid’s daughter.

Text in Japanese

赤い蝋燭と人魚

小川未明

 人魚は、南の方の海にばかり棲んでいるのではありません。北の海にも棲んでいたのであります。 北方の海の色は、青うございました。ある時、岩の上に、女の人魚があがって、あたりの景色を眺めながら休んでいました。 雲間から洩もれた月の光がさびしく、波の上を照していました。どちらを見ても限りない、物凄い波がうねうねと動いているのであります。 なんという淋しい景色だろうと人魚は思いました。自分達は、人間とあまり姿は変っていない。魚や、また底深い海の中に棲んでいる気の荒い、いろいろな獣物等けものなどとくらべたら、どれ程人間の方に心も姿も似ているか知れない。それだのに、自分達は、やはり魚や、獣物等といっしょに、冷たい、暗い、気の滅入めいりそうな海の中に暮らさなければならないというのはどうしたことだろうと思いました。 長い年月の間、話をする相手もなく、いつも明るい海の面を憧がれて暮らして来たことを思いますと、人魚はたまらなかったのであります。そして、月の明るく照す晩に、海の面に浮んで岩の上に休んでいろいろな空想に耽ふけるのが常でありました。「人間の住んでいる町は、美しいということだ。人間は、魚よりもまた獣物けだものよりも人情があってやさしいと聞いている。私達は、魚や獣物の中に住んでいるが、もっと人間の方に近いのだから、人間の中に入って暮されないことはないだろう」と、人魚は考えたのであります。 その人魚は女でありました。そして妊娠みもちでありました。私達は、もう長い間、この淋しい、話をするものもない、北の青い海の中で暮らして来たのだから、もはや、明るい、賑にぎやかな国は望まないけれど、これから産れる子供に、こんな悲しい、頼りない思いをせめてもさせたくないものだ。 子供から別れて、独りさびしく海の中に暮らすということは、この上もない悲しいことだけれど、子供が何処どこにいても、仕合せに暮らしてくれたなら、私の喜びは、それにましたことはない。 人間は、この世界の中うちで一番やさしいものだと聞いている。そして可哀そうな者や頼りない者は決していじめたり、苦しめたりすることはないと聞いている。一旦いったん手附けたなら、決して、それを捨てないとも聞いている。幸い、私達は、みんなよく顔が人間に似ているばかりでなく、胴から上は全部人間そのままなのであるから――魚や獣物の世界でさえ、暮らされるところを見れば――その世界で暮らされないことはない。一度、人間が手に取り上げて育ててくれたら、決して無慈悲に捨てることもあるまいと思われる。 人魚は、そう思ったのでありました。 せめて、自分の子供だけは、賑やかな、明るい、美しい町で育てて大きくしたいという情から、女の人魚は、子供を陸おかの上に産み落そうとしたのであります。そうすれば、自分は、もう二たび我子の顔を見ることは出来ないが、子供は人間の仲間入りをして、幸福に生活をするであろうと思ったからであります。 遥か、彼方かなたには、海岸の小高い山にある神社の燈火ともしびがちらちらと波間に見えていました。ある夜、女の人魚は、子供を産み落すために冷たい暗い波の間を泳いで、陸の方に向って近づいて来ました。

 海岸に小さな町がありました。町にはいろいろな店がありましたが、お宮のある山の下に小さな蝋燭ろうそくを商っている店がありました。 その家には年よりの夫婦が住んでいました。お爺さんが蝋燭を造って、お婆さんが店で売っていたのであります。この町の人や、また附近の漁師がお宮へお詣まいりをする時に、この店に立寄って蝋燭を買って山へ上りました。 山の上には、松の木が生えていました。その中にお宮がありました。海の方から吹いて来る風が、松の梢に当って、昼も夜もごうごうと鳴っています。そして、毎晩のように、そのお宮にあがった蝋燭の火影がちらちらと揺ゆらめいていますのが、遠い海の上から望まれたのであります。 ある夜のことでありました。お婆さんはお爺さんに向って、「私達がこうして、暮らしているのもみんな神様のお蔭かげだ。このお山にお宮がなかったら、蝋燭が売れない。私共は有ありがたいと思わなければなりません。そう思ったついでに、お山へ上ってお詣りをして来ます」と、言いました。「ほんとうに、お前の言うとおりだ。私も毎日、神様を有がたいと心でお礼を申さない日はないが、つい用事にかまけて、たびたびお山へお詣りに行きもしない。いいところへ気が付きなされた。私の分もよくお礼を申して来ておくれ」と、お爺さんは答えました。 お婆さんは、とぼとぼと家を出かけました。月のいい晩で、昼間のように外は明るかったのであります。お宮へおまいりをして、お婆さんは山を降りて来ますと、石段の下に赤ん坊が泣いていました。「可哀そうに捨児すてごだが、誰がこんな処に捨てたのだろう。それにしても不思議なことは、おまいりの帰りに私の眼に止とまるというのは何かの縁だろう。このままに見捨みすてて行っては神様の罰が当る。きっと神様が私達夫婦に子供のないのを知って、お授けになったのだから帰ってお爺さんと相談をして育てましょう」と、お婆さんは、心の中うちで言って、赤ん坊を取り上げると、「おお可哀そうに、可哀そうに」と、言って、家うちへ抱いて帰りました。 お爺さんは、お婆さんの帰るのを待っていますと、お婆さんが赤ん坊を抱いて帰って来ました。そして一部始終をお婆さんはお爺さんに話はなしますと、「それは、まさしく神様のお授け子だから、大事にして育てなければ罰が当る」と、お爺さんも申しました。 二人は、その赤ん坊を育てることにしました。その子は女の児であったのであります。そして胴から下の方は、人間の姿でなく、魚の形をしていましたので、お爺さんも、お婆さんも、話に聞いている人魚にちがいないと思いました。「これは、人間の子じゃあないが……」と、お爺さんは、赤ん坊を見て頭を傾けました。「私もそう思います。しかし人間の子でなくても、なんというやさしい、可愛らしい顔の女の子でありましょう」と、お婆さんは言いました。「いいとも何なんでも構わない、神様のお授けなさった子供だから大事にして育てよう。きっと大きくなったら、怜悧りこうないい子になるにちがいない」と、お爺さんも申しました。 その日から、二人は、その女の子を大事に育てました。子供は、大きくなるにつれて黒眼勝くろめがちな美しい、頭髪かみのけの色のツヤツヤとした、おとなしい怜悧な子となりました。

 娘は、大きくなりましたけれど、姿が変っているので恥かしがって顔を出しませんでした。けれど一目その娘を見た人は、みんなびっくりするような美しい器量でありましたから、中にはどうかしてその娘を見ようと思って、蝋燭を買いに来た者もありました。 お爺さんや、お婆さんは、「うちの娘は、内気で恥かしがりやだから、人様の前には出ないのです」と、言っていました。 奥の間でお爺さんは、せっせと蝋燭を造っていました。娘は、自分の思い付きで、きっと絵を描かいたら、みんなが喜んで蝋燭を買うだろうと思いましたから、そのことをお爺さんに話ますと、そんならお前の好きな絵をためしに書いて見るがいいと答えました。 娘は、赤い絵具で、白い蝋燭に、魚や、貝や、また海草うみくさのようなものを産れつき誰にも習ったのでないが上手に描きました。お爺さんは、それを見るとびっくりいたしました。誰でも、その絵を見ると、蝋燭がほしくなるように、その絵には、不思議な力と美しさとが籠こもっていたのであります。「うまい筈だ、人間ではない人魚が描いたのだもの」と、お爺さんは感嘆して、お婆さんと話合いました。「絵を描いた蝋燭をおくれ」と、言って、朝から、晩まで子供や、大人がこの店頭みせさきへ買いに来ました。果して、絵を描いた蝋燭は、みんなに受けたのであります。 するとここに不思議な話がありました。この絵を描いた蝋燭を山の上のお宮にあげてその燃えさしを身に付けて、海に出ると、どんな大暴風雨おおあらしの日でも決して船が顛覆てんぷくしたり溺おぼれて死ぬような災難がないということが、いつからともなくみんなの口々に噂となって上りました。「海の神様を祭ったお宮様だもの、綺麗な蝋燭をあげれば、神様もお喜びなさるのにきまっている」と、その町の人々は言いました。 蝋燭屋では、絵を描いた蝋燭が売れるのでお爺さんは、一生懸命に朝から晩まで蝋燭を造りますと、傍かたわらで娘は、手の痛くなるのも我慢して赤い絵具で絵を描いたのであります。「こんな人間並でない自分をも、よく育て可愛がって下すったご恩を忘れてはならない」と、娘はやさしい心に感じて、大きな黒い瞳をうるませたこともあります。 この話は遠くの村まで響きました。遠方の船乗りやまた、漁師は、神様にあがった絵を描いた蝋燭の燃えさしを手に入れたいものだというので、わざわざ遠い処をやって来ました。そして、蝋燭を買って、山に登り、お宮に参詣して、蝋燭に火をつけて捧げ、その燃えて短くなるのを待って、またそれを戴いただいて帰りました。だから、夜となく、昼となく、山の上のお宮には、蝋燭の火の絶えたことはありません。殊に、夜は美しく燈火の光が海の上からも望まれたのであります。「ほんとうに有りがたい神様だ」と、いう評判は世間に立ちました。それで、急にこの山が名高くなりました。 神様の評判はこのように高くなりましたけれど、誰も、蝋燭に一心を籠めて絵を描いている娘のことを思う者はなかったのです。従ってその娘を可哀そうに思った人はなかったのであります。 娘は、疲れて、折々は月のいい夜に、窓から頭を出して、遠い、北の青い青い海を恋しがって涙ぐんで眺めていることもありました。

 ある時、南の方の国から、香具師やしが入って来ました。何か北の国へ行って、珍らしいものを探して、それをば南の方の国へ持って行って金を儲けようというのであります。 香具師は、何処から聞き込んで来ましたか、または、いつ娘の姿を見て、ほんとうの人間ではない、実に世にも珍らしい人魚であることを見抜きましたか、ある日のことこっそりと年より夫婦の処へやって来て、娘には分らないように、大金を出すから、その人魚を売ってはくれないかと申したのであります。 年より夫婦は、最初のうちは、この娘は、神様のお授けだから、どうして売ることが出来よう。そんなことをしたら罰が当ると言って承知をしませんでした。香具師は一度、二度断られてもこりずに、またやって来ました。そして年より夫婦に向って、「昔から人魚は、不吉なものとしてある。今のうちに手許てもとから離さないと、きっと悪いことがある」と、誠しやかに申したのであります。 年より夫婦は、ついに香具師の言うことを信じてしまいました。それに大金になりますので、つい金に心を奪われて、娘を香具師に売ることに約束をきめてしまったのであります。 香具師は、大そう喜んで帰りました。いずれそのうちに、娘を受取りに来ると言いました。 この話を娘が知った時どんなに驚いたでありましょう。内気な、やさしい娘は、この家を離れて幾百里も遠い知らない熱い南の国に行くことを怖れました。そして、泣いて、年より夫婦に願ったのであります。「妾わたしは、どんなにも働きますから、どうぞ知らない南の国へ売られて行くことを許して下さいまし」と、言いました。 しかし、もはや、鬼のような心持こころもちになってしまった年より夫婦は何といっても娘の言うことを聞き入れませんでした。 娘は、室へやの裡うちに閉じこもって、一心に蝋燭の絵を描かいていました。しかし年より夫婦はそれを見ても、いじらしいとも哀れとも思わなかったのであります。 月の明るい晩のことであります。娘は、独り波の音を聞きながら、身の行末ゆくすえを思うて悲しんでいました。波の音を聞いていると、何となく遠くの方で、自分を呼んでいるものがあるような気がしましたので、窓から、外を覗いて見ました。けれど、ただ青い青い海の上に月の光りが、はてしなく照らしているばかりでありました。 娘は、また、坐って、蝋燭に絵を描いていました。するとこの時、表の方が騒がしかったのです。いつかの香具師が、いよいよその夜娘を連れに来たのです。大きな鉄格子のはまった四角な箱を車に乗せて来ました。その箱の中には、曾かつて虎や、獅子や、豹などを入れたことがあるのです。 このやさしい人魚も、やはり海の中の獣物だというので、虎や、獅子と同じように取扱おうとするのであります。もし、この箱を娘が見たら、どんなに魂消たまげたでありましょう。 娘は、それとも知らずに、下を向いて絵を描いていました。其処そこへ、お爺さんとお婆さんとが入って来て、「さあ、お前は行くのだ」と、言って連れ出そうとしました。 娘は、手に持っている蝋燭に、せき立てられるので絵を描くことが出来ずに、それをみんな赤く塗ってしまいました。 娘は、赤い蝋燭を自分の悲しい思い出の記念かたみに、二三本残して行ってしまったのです。

 ほんとうに穏かな晩でありました。お爺さんとお婆さんは、戸を閉めて寝てしまいました。 真夜中頃であります。とん、とん、と誰か戸を叩く者がありました。年よりのものですから耳敏さとく、その音を聞きつけて、誰だろうと思いました。「どなた?」と、お婆さんは言いました。 けれどもそれには答えがなく、つづけて、とん、とん、と戸を叩きました。 お婆さんは起きて来て、戸を細目にあけて外を覗きました。すると、一人の色の白い女が戸口に立っていました。 女は蝋燭を買いに来たのです。お婆さんは、少しでもお金が儲かるなら、決していやな顔付かおつきをしませんでした。 お婆さんは、蝋燭の箱を出して女に見せました。その時、お婆さんはびっくりしました。女の長い黒い頭髪かみがびっしょりと水に濡れて月の光に輝いていたからであります。女は箱の中から、真赤な蝋燭を取り上げました。そして、じっとそれに見入っていましたが、やがて銭を払ってその赤い蝋燭を持って帰って行きました。 お婆さんは、燈火あかりのところで、よくその銭をしらべて見ますと、それはお金ではなくて、貝殻かいがらでありました。お婆さんは、騙されたと思うと怒って、家うちから飛び出して見ましたが、もはや、その女の影は、どちらにも見えなかったのであります。 その夜のことであります。急に空の模様が変って、近頃にない大暴風雨となりました。ちょうど香具師が、娘を檻の中に入れて、船に乗せて南の方の国へ行く途中で沖合にあった頃であります。「この大暴風雨では、とてもあの船は助かるまい」と、お爺さんと、お婆さんは、ふるふると震えながら話をしていました。 夜が明けると沖は真暗で物凄い景色でありました。その夜、難船をした船は、数えきれない程でありました。 不思議なことに、赤い蝋燭が、山のお宮に点ともった晩は、どんなに天気がよくても忽たちまち大あらしになりました。それから、赤い蝋燭は、不吉ということになりました。蝋燭屋の年より夫婦は、神様の罰が当ったのだといって、それぎり蝋燭屋をやめてしまいました。 しかし、何処からともなく、誰が、お宮に上げるものか、毎晩、赤い蝋燭が点りました。昔は、このお宮にあがった絵の描いた蝋燭の燃えさしを持ってさえいれば、決して海の上では災難に罹かからなかったものが、今度は、赤い蝋燭を見ただけでも、その者はきっと災難に罹って、海に溺おぼれて死んだのであります。 忽ち、この噂が世間に伝わると、もはや誰も、山の上のお宮に参詣する者がなくなりました。こうして、昔、あらたかであった神様は、今は、町の鬼門となってしまいました。そして、こんなお宮が、この町になければいいのにと怨うらまぬものはなかったのであります。 船乗りは、沖から、お宮のある山を眺めて怖れました。夜になると、北の海の上は永とこしえに物凄うございました。はてしもなく、何方どっちを見まわしても高い波がうねうねとうねっています。そして、岩に砕けては、白い泡が立ち上っています。月が雲間から洩れて波の面を照らした時は、まことに気味悪うございました。 真暗な、星も見えない、雨の降る晩に、波の上から、蝋燭の光りが、漂って、だんだん高く登って、山の上のお宮をさして、ちらちらと動いて行くのを見た者があります。 幾年も経たずして、その下の町は亡ほろびて、失なくなってしまいました。

https://www.aozora.gr.jp/cards/001475/files/54372_46225.html

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Tips:

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  2. Turn the volume down until you hear her voice and a hint of the rain.
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